「信使號」今近距掠過水星

 人類探測水星踏出新的一步,美國太空總署(NASA)的探測器「信使號」昨日掠過水星,開始為期兩天的拍照和搜集數據工作,預料會有1,300張照片傳回地球。人類上一次近距離探測水星已是1974年,事隔30多年,太空總署人員期待重大發現。

 水星是最接近太陽的行星,體積細小,與地球比較,若前者是個高爾夫球,則後者如棒球。儘管如此,NASA「水手10號」於1970年代曾3次飛越水星,所覆蓋的範圍還不到水星的一半。科學家希望「信使號」能讓他們一窺水星其餘尚待探測的55%。

 「信使號」在2004年起程,飛行時速達2.6萬公里,昨日於距離水星表面200公里拍照和搜集其他數據,而在香港時間今晨3時4分最接近水星。「信使號」最接近水星前的50分鐘,將在水星後面,NASA人員要等「信使號」冒出來後才可接收到資料。

04年起程 3年後進軌跡

 「信使號」裝有攝錄機,可儲存逾700MB的數據。「信使號」之後會再掠過水星兩次,逐漸減速,3年後才會進入軌跡。

 「信使號」將為科學家解答許多疑問,最耐人尋味的是水星的磁場問題。科學認為水星體積細小,內核應早已凝固,所以「水手10號」才探測出有磁場。但科學家去年用強力的雷達信號偵測出水星有擺動的跡象,意味外核非固態。

 位於華盛頓的卡耐基中心主研究員所羅門指出,水星是個怪異的星球,因接近太陽,所以赤道地區日晚間 的溫差可高達攝氏490度,但兩極卻有冰存在的痕跡。他說,科學家需要知道更多有關水星的資料,以確證地球和其姊妹星球形成的理論。 ■美聯社/《華盛頓 郵報》/英國廣播公司

http://paper.wenweipo.com/2008/01/15/GJ0801150010.htm

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