由於生鐵很脆弱,有必要改良冶煉的技術來提高它的可鍛造性和堅韌度。早在1000年,阿拉伯人已能夠製成品質很高的鋼劍,而歐洲人在中世紀時亦已懂得煉鋼。十九世紀初,歐洲人開始用鋼來造機床,但製造工序十分費時,而且難度很高,成本亦高。1856年,冶金技術取得重大突破,著名的貝塞麥煉鋼法(Bessemer Process)面世,在許多方面帶來巨大的改變,較焦炭和煤的工業應用所造成的衝擊更大。貝塞麥(Henry Bessemer)創造了一項除碳的工序,可消除化學雜質,特別是碳雜質,所用的方法是在煉鋼過程中把壓縮空氣吹過轉爐(經修改高爐設計而成)內的已熔化生鐵;這個工序既快速而且成本低,製成的鋼比鐵更硬和可鍛造性更高。這就為經濟發展的各個方面帶來許多正面影響。十年後,西門子(William Siemens)進一步改良貝塞麥煉鋼法。新的方法稱為平爐煉鋼法(Open-hearth Process),可把原鐵精煉成鋼。1878年,兩位英國化學家托馬斯(Sidney Thomas)和捷基斯(P.C. Gilchrist)發明一種新技術,可把較劣質的鐵(含有磷雜質)提煉成較佳品質的鋼。到了二十世紀初,隨著發電技術漸趨成熟,開始改用電弧爐(Electric Arc Furnace)來煉鋼,這個方法實際是結合了貝塞麥煉鋼法和平爐煉鋼法,不但能夠製成用途的特種鋼而且大幅提升生產率。

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