羅傑斯委員會

太空梭挑戰者號事故總統調查委員會,常稱作羅傑斯委員會(以其主席的名字),是為調查此事件組成的。由前國務卿威廉·羅傑斯擔任主席。其他的成員還有:太空人尼爾·阿姆斯壯(副主席)、莎莉·萊德、律師大衛·艾奇遜、航空學專家尤金·科弗特和羅伯特·霍茨、物理學家理察·費曼、阿爾伯特·惠爾倫、小亞瑟·沃克、前空軍將領唐納德·秋提那、羅伯特·拉梅爾、約瑟夫·薩特和前飛行員查克·葉格。委員會工作了幾個月後,發表了他們的研究報告。

他們發現挑戰者號的意外是由右側固體火箭推進器尾部一個密封接縫的O型環失效,導致加壓的熱氣和火焰從緊鄰的外加燃料艙的封緘處噴出,造成結構損壞。O型環的失效則歸因於設計上的缺陷,因而太容易損壞,以及發射那幾天的低溫都是潛在的因素。更明確地說,報告也考慮到了意外的成因。最明顯的就是NASA與承包商的疏忽,莫頓·塞奧科公司承認了他們在設計上存在的缺陷。這使得羅傑斯委員總結挑戰者號災難是「一場肇由歷史的事故」。 報告中也強烈地批評了挑戰者號發射的決策過程,認為它存在嚴重的瑕疵。報告明確地指出,NASA的管理層並不知道塞奧科公司最初對O型環在低溫下的功能的憂慮,也不了解羅克韋爾國際公司提出的大量冰雪堆積在發射臺上會威脅到發射的意見...
委員會中最著名的一位成員是理論物理學家理查·費曼,他以自己的風格直接進行調查,而不是依據日程表進行。這讓他與羅傑斯產生了意見上的分歧,後者 曾經抱怨到:「費曼才是真正讓我頭痛的事。」在一場電視廣播的聽證會上,費曼將材料浸泡在一杯冰水之後,展示了O型環如何在低溫下失去韌性而喪失密封的功 能。

費曼也很重視NASA在「安全文化」上的缺失,並威脅要從報告中撤簽(退出委員會),除非將他個人對太空梭可靠性的觀點列入——後來出現在附錄F中。在這份附錄中,他認為NASA管理層對安全與可靠性的評估,不同於數以千計參與實際工作的工程師的評估,是粗糙且不切實際的。他總結說:「作為成功的技術,現實必須優先於公共關係,因為自然界是不能被唬弄的。」

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