挑戰者號

挑戰者號太空梭災難於美國東岸時間1986年1月28日上午11時39分(格林尼治標準時間16時39分)發生在美國佛羅里達州的上空,當挑戰者號太空梭發射後,其右側固體火箭助推器(SRB)的O型環密封圈失效,致使太空梭在發射後的第73秒解體。SRB的密封圈失效後,泄漏出來的火焰灼燒了毗鄰的外部燃料艙,在幾秒鐘內,外部燃料艙出現結構失效,空氣的動力迅速分解了太空梭,所有7名太空人罹難。太空梭的殘骸散落在大海中,後來被遠程搜救隊打撈了上來。...
推器的外殼在點火產生的壓力下有所膨脹,作為膨脹的結果,外殼的金屬部分崩離了其他的部分,打開了一個泄漏溫度高達華氏5,000度(攝氏2,760度)氣體的裂縫。主O型環是設計用於封閉該裂縫,但在過低的溫度下它沒能在第一時間內密封住,而副O型環又因為金屬部分的崩離而偏離了原有位置。這樣就沒有可阻礙氣體逸出的障礙了,兩個O型環在大約70度的範圍內都被氣化了。然而,固體燃料燃燒產生的氧化鋁封閉了損壞的接縫,在明火衝出裂縫前臨時替代了O型環的密封作用。
在飛行器解體的過程中,更堅固的船員艙保留了整體,並處於慢速翻轉狀態。NASA粗略估計如果要撕裂船員艙的話,作用力要達到重力g的12到20倍;但是,在兩秒內,作用在艙體上的力已經減少到4 g以下,而在10秒後船員艙已進入自由落體狀態。這些力看來不足以對艙體造成主要的損害。至少在解體後,有跡象表明部分太空人依然還活著並暫時具有意識:事後發現飛行甲板上的4個個人外出空氣袋(PEAP) 中的3個已啟動。調查員發現空氣余量與解體後2分45秒的拋射時間大約一致。在解體較長一段時間後,太空人是否還具有意識是不可而知的,這在很大程度上依 賴於分離的船員艙內是否維持了安全的壓力。如果沒有,在當時的高度上能維持意識的時間只有幾秒鐘;PEAP只供給非加壓的空氣,因此無助於幫助太空人們維持意識。船員艙以大約334公里/時的速度接觸到海面,導致了超過200 g的瞬間減速,遠遠超過了船員艙的結構承受極限與人員存活極限。

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